Por qué fumar alivia la colmena de abejas estresadas

Por qué fumar alivia la colmena de abejas estresadas

10 de septiembre de 2018 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/bee-hive-smoking.jpg" "el fumar de la colmena"

Un nuevo estudio que explora el efecto del humo en el comportamiento de las abejas de la miel (Apis mellifera) encuentra que el humo reduce el caso de las abejas que liberan una gota de veneno en su señal de peligro para otras abejas, lo que los investigadores especulan que podría reducir la cantidad de feromona de alarma liberada. (Foto: Wikimedia)

>Por Marina Suárez

El humo ha sido durante mucho tiempo el arma secreta del apicultor para evitar ser picado. El antiguo arte egipcio que data de hace más de 2.500 años representa a los apicultores soplando humo en las colmenas. Pero a pesar de la antigüedad de esta práctica y de la perdurable fascinación de los humanos por las abejas de la miel, todavía no hemos descubierto exactamente por qué el humo calma a las abejas. />

Marina Suárez

En una investigación publicada en agosto en el Journal of Insect Science, la Dra. Stephanie Gage, junto con sus colegas del Centro de Investigación Carl Hayden Bee del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos y de BetaTec Hop Products, presenta una evaluación científica del humo en el comportamiento defensivo de la abeja. Los investigadores se centraron en la "respuesta de extensión del aguijón" y evaluaron los efectos de dos tipos diferentes de humo: la arpillera, que es comúnmente usada por los apicultores, y los pellets de lúpulo gastados -un material reciclado hecho de flores de lúpulo después de haber sido usadas para hacer cerveza.

Porque una colmena de abejas de la miel (Apis mellifera) contiene un valioso tesoro -dulces larvas de miel y proteínas- las abejas deben montar una defensa coordinada para proteger la colmena de los muchos depredadores que les encantaría saquearla. Un pequeño número de abejas obreras sirven como "abejas guardianas" que patrullan la entrada de la colmena y vigilan a los intrusos. Si se detecta una amenaza, la guardia levantará su abdomen y extenderá su aguijón en el aire. Este comportamiento se llama la respuesta de extensión del aguijón, y libera una feromona de alarma, o una señal química, al resto de la colonia, movilizando a otras obreras para prepararse para atacar a un intruso. Si el intruso provoca más a las abejas, comienza a picar. Para provocar a las abejas en el entorno experimental, Gage y sus colegas utilizaron descargas eléctricas. "Buscábamos una forma repetible de 'molestar' a una abeja individual que fuera consistente entre las abejas", dice. Las descargas eléctricas se han utilizado en experimentos de aprendizaje con abejas y pueden ser controladas con precisión. Las descargas utilizadas en este experimento fueron relativamente suaves, y las abejas fueron liberadas ilesas (aunque probablemente molestas).

Los investigadores enfriaron a las abejas para inmovilizarlas; luego, utilizando diminutas correas de velcro, cada abeja fue asegurada a una placa de latón que podía ser utilizada para aplicar las descargas. Colocaron a las abejas sobre sus espaldas para que pudieran mover sus abdómenes libremente y demostrar una respuesta de extensión de la picadura. La abeja en la placa de latón se colocó en una cámara y se expuso al humo de la arpillera, al humo del lúpulo o a la ausencia de humo; luego se aplicó una sola descarga eléctrica (que iba de muy leve a más fuerte) y se observó su comportamiento.

Investigadores del Centro de Investigación sobre la Abeja Carl Hayden del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos probaron la respuesta de las abejas de la miel (Apis mellifera) a la perturbación administrando descargas eléctricas leves. Como se ve en este vídeo, encontraron que en algunos casos las abejas liberaron una gota de veneno durante su común "respuesta de extensión de la picadura" a la perturbación. (Vídeo publicado originalmente como suplemento de Gage et al 2018, Journal of Insect Science)

Sorprendentemente, el humo no tuvo efectos importantes en la respuesta de extensión de la picadura ni en los movimientos que la precedieron (rizado del abdomen y separación de las tergitas), pero sí tuvo un efecto inesperado en otro comportamiento: la liberación de gotas de veneno. En respuesta a choques más fuertes, algunas de las abejas no sólo extendieron sus aguijones sino que también liberaron una gota de veneno de la punta del aguijón.

"La liberación de la gota de veneno nos tomó por sorpresa. No empezamos a buscar para grabarlo. Quedó claro en nuestro primer día de pruebas que algunas extensiones del aguijón liberaban una gota de veneno, mientras que otras no", dice Gage. Los investigadores escriben que la gota de veneno "tenía más probabilidades de ser liberada con mayor perturbación, y la probabilidad de su liberación se redujo con el humo". Además, cuando se aplicaron los choques más fuertes (8 voltios), sólo el humo del lúpulo redujo la probabilidad de que las abejas liberaran veneno.

La liberación de gotitas de veneno ha sido descrita anteriormente, pero ha habido poca discusión sobre este comportamiento en la literatura científica. Gage y sus coautores tienen la hipótesis de que la liberación de veneno es una escalada de la respuesta de defensa de la abeja, más allá de la extensión de la picadura, y que puede servir para amplificar la señal de feromonas de alarma. El veneno contiene pequeñas cantidades de la feromona de alarma, y la gota en sí podría servir para aumentar la superficie que libera la feromona durante la extensión de la picadura.

Si el humo reduce la probabilidad de liberación de veneno, debería reducir la defensividad general de la colonia y la probabilidad de que un abejero sea picado. Los investigadores sugieren que la capacidad del humo del lúpulo para reducir la liberación de gotas de veneno, incluso en las abejas más perturbadas, puede deberse a la presencia de lupulina en el lúpulo. Se sabe que la lupulina tiene efectos sedantes en el sistema nervioso, por lo que también puede calmar a las abejas.

Gage y sus colegas advierten que, fuera del laboratorio, las abejas de la miel rara vez reciben choques eléctricos. Los investigadores quisieran hacer una evaluación de los efectos del humo en el campo, donde las abejas están expuestas a más amenazas naturales y también reciben señales sociales de los miembros de la colmena. Pero ese estudio requerirá un considerable ingenio. "Todavía estamos imaginando los parámetros de ese experimento, pero lo conseguiremos", dice Gage.

"Las condiciones del humo afectan la liberación de la gota de veneno que acompaña a la extensión de la picadura en las abejas de la miel (Himenópteros: Apidae)"

Diario de Ciencia de los Insectos

Marina Suárez es una antigua endocrinóloga aviar y aspirante a entomóloga. Ella ahora estudia el desarrollo y el comportamiento de dos humanos jóvenes en el alto desierto del oeste de Colorado. Cuando no está manejando sus temas de investigación, escribe sobre ciencia y naturaleza. Encuentra una muestra de su trabajo en www.magpiescicomm.com.

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