Por qué las mantis se comen todo menos el intestino de una presa de oruga

Por qué las mantis se comen todo menos el intestino de una presa de oruga

20 de marzo de 2017 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/mantid-monarch-allaux1.png" "mantida con oruga de monarca"

Una mantida china (Tenodera sinensis) destripa a una oruga de monarca (Danaus plexippus). El biólogo Jamie Rafter ha realizado una serie de experimentos para averiguar por qué las mantis se involucran en este comportamiento inusual. (Crédito de la foto: Alex Allaux, Universidad de Rhode Island)

Por Leslie Márquez

Cuando una mantida china (Tenodera sinensis) agarra una linda y regordeta oruga monarca (Danaus plexippus), no sólo "muerde los trozos carnosos" sino que finalmente roe lo suficientemente profundo como para rasgar el revestimiento del intestino, cuyo contenido es expulsado de la larva aún viva al retorcerse, describe el biólogo Jamie Rafter, Ph. D., autor principal de un nuevo artículo en la revista Environmental Entomology. "Cuando la mántida se encuentra con el material intestinal, se pueden ver sus pequeñas mandíbulas trabajando y tocando el material intestinal, pero entonces la mántida o bien lo arroja fuera del camino o lo ignora y se alimenta sólo del tejido adyacente", dice. Más bien innecesariamente, añade, "No es muy bonito."

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/leslie-mertz2.jpg" "Leslie Márquez"

<Sin embargo, Rafter dice que encuentra este comportamiento a la hora de comer fascinante. "Las preguntas son, una, ¿por qué las mantis destripan a las orugas de la monarca cuando las comen? Y, dos, ¿por qué las comen en primer lugar, ya que se supone que son tóxicas?" dice Rafter, quien es profesora asistente en la Universidad de Muskingum en Concord, Ohio. Las orugas obtienen su toxicidad gracias a su dieta de algodoncillo, un grupo de plantas conocidas por sus sustancias venenosas llamadas cardenólidos.

Para averiguar qué es exactamente lo que está pasando en este extraño comportamiento de alimentación, Rafter llevó a cabo una serie de experimentos. El primero, que realizó como estudiante de posgrado en la Universidad de Rhode Island, comparó las toxinas, así como el contenido nutricional del material intestinal desechado frente a los "trozos de carne" del cuerpo de la oruga. "Para ello, tuvimos que arrancar la biomasa de la oruga parcialmente comida de las mantis - ¡no es una tarea fácil, déjame decirte!" dice. El experimento reveló que mientras que la concentración de cardenólidos es casi la misma en el cuerpo y en el intestino, la composición es diferente. Al mismo tiempo, ella y sus colegas encontraron que el valor nutritivo era mucho menor en el material intestinal, que estaba compuesto principalmente de plantas, en comparación con el cuerpo.

Basándose en esos resultados, sin embargo, todavía no podían estar seguros de si las mantis estaban destripando las orugas porque los cardenólidos hacían que el intestino fuera menos atractivo que el resto del cuerpo o porque los contenidos del intestino simplemente no eran tan valiosos desde el punto de vista nutritivo.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/jlr-and-jfv-allaux.png" "examinando las mantis en el laboratorio"

Rafter (izquierda) y el becario costero de la Universidad de Rhode Island Justin Vendettuoli recogen tejidos de monarca después de que la oruga fuera atacada por una mántida. La mántida, en el acuario de la parte inferior derecha, parece estar vigilando el procedimiento. (Fotografía: Alex Allaux, Universidad de Rhode Island)

Eso condujo a un proyecto más extenso para tratar de desentrañar los detalles. Rafter y su grupo de investigación comenzaron criando monarcas desde el huevo hasta la oruga de tamaño completo (quinto estadio) en uno de dos tipos de algodoncillo: algodoncillo común (Asclepias syriaca), que contiene cardenólidos; o algodoncillo de pantano (A. incarnata), que no tiene cardenólidos. Luego le dieron la presa a las mantis. "Estaba tan emocionado de que pudiera haber una diferencia aquí, pero los pequeños bichos destriparon todo sin importar si la oruga se crió con una planta tóxica o no tóxica, así que ese experimento sugirió que no son cardenólidos", dice Rafter.

Siguiente, querían determinar si las mantis estaban evitando el material vegetal que se encuentra en el intestino y encontrando todas las otras partes de la oruga apetecibles. Para probar eso, los investigadores mataron de hambre a un subconjunto de las orugas criadas con algodoncillo común tóxico y a un subconjunto criado con algodoncillo de pantano no tóxico, por lo que sus intestinos estaban vacíos. Alimentaron a estas orugas hambrientas con las mantis, y las mantis se comieron todo, incluyendo el intestino vacío y el revestimiento del intestino.

Con el material vegetal no digerido y los cardenólidos fuera del cuadro, eso dejó a la nutrición como una posible razón para el comportamiento de destripamiento. Para determinar si el valor nutricional es la única motivación para el destripamiento, recurrieron a otra presa, la oruga de una polilla llamada barrenador del maíz europeo. Esta oruga no es tóxica, pero su intestino y su cuerpo tienen los mismos valores nutricionales. Por supuesto, las mantis se comieron toda la oruga del barrenador del maíz, el intestino y todo lo demás. Aunque esto parece mostrar que el comportamiento de destripamiento es todo acerca de la nutrición, Rafter señala un problema con esa generalización: El valor nutricional de los tejidos del barrenador del maíz es bastante bajo en general, y en realidad igual o menor que el del material intestinal de las monarcas que fue rechazado.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/mantid-trial-allaux.png" "mantid trial"

Una mantida se prepara para atacar a una oruga de monarca durante un ensayo de comportamiento. Foto de (Crédito de la foto: Alex Allaux, Universidad de Rhode Island)

Entonces, ¿qué significa todo esto? Es complicado, dice. Basándose en los hallazgos de la serie de experimentos, el comportamiento de las mantis parece ser el resultado tanto de una evaluación de las diferentes cualidades nutricionales dentro de un tipo de presa, como de una evaluación de los materiales del intestino para la presencia de cardenólidos y otros compuestos secundarios encontrados en algunas plantas, como el algodoncillo de pantano, para combatir a los herbívoros.

Con este misterio resuelto, Rafter está dirigiendo su atención a otros comportamientos de alimentación, pero espera poder seguir aprendiendo más sobre las mantis. "Estoy muy intrigada por las interacciones depredador-presa, cómo los depredadores manejan las presas, y los impactos potenciales en las poblaciones de presas", dice. "Si un organismo diferente se adapta mejor a la pregunta de estudio que se me ocurre, por supuesto que tendría que estar dispuesta a cambiar a una especie diferente, pero me gustaría seguir con las mantis como mis depredadores focales". Son unos insectos extremadamente interesantes."

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