¿Puede un enjambre de langostas realmente bloquear el sol?

¿Puede un enjambre de langostas realmente bloquear el sol?

August 18, 2017 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/eclipse-and-locust.jpg" "eclipse y langosta"

Para cualquiera en el camino de la totalidad durante un eclipse solar, la luna bloquea momentáneamente todo el sol. Pero, ¿puede un enjambre de langostas, como la langosta del desierto (Schistocerca gregaria) a la derecha, hacer lo mismo? (Nota: las imágenes no están a escala.) (Créditos de las fotos: Luc Viatour, CC BY-SA 3.0; Micha L. Rieser, via Wikimedia Commons)

Sabemos que la luna puede hacerlo, pero ¿qué pasa con un enjambre de langostas?

El lunes 21 de agosto de 2017, los habitantes de América del Norte mirarán al cielo para presenciar un eclipse de sol, el primero en el que el camino de la totalidad cruzará los Estados Unidos contiguos desde 1979. Aquellos que han sido testigos de un eclipse solar completo dicen que desafía toda descripción.

De la misma manera, aquellos que han sido testigos de un enjambre de langostas dicen que es también un espectáculo desconcertante - considerado una "plaga" desde los tiempos bíblicos - y las descripciones populares a menudo aluden al oscurecimiento del sol en medio de tal enjambre.

Entonces, ¿es cierto, o sólo una hipérbole? Siendo este un blog sobre entomología, recurrimos a un experto entomólogo para tratar de averiguarlo.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/hojun-song.jpg" "Hojun Song, Ph.D."

Hojun Song, Ph.D.

Hojun Song, Ph.D., es profesor asociado de entomología, especializado en sistemática de artrópodos y biodiversidad, en la Universidad de Texas A&M. Entre su actual cartera de investigación se encuentra un proyecto financiado por la Fundación Nacional de Ciencia que examina la evolución de las especies de langostas para entender por qué algunas forman grandes enjambres y otras no. Las langostas son un tipo de especie de saltamontes que, en las condiciones adecuadas, pasan de un estilo de vida típicamente solitario a uno "gregario", en el que se reúnen, se reproducen prolíficamente y migran en masa. Dos especies ampliamente estudiadas son la langosta del desierto (Schistocerca gregaria) y la langosta migratoria (Locusta migratoria).

En el curso de ese trabajo, Song ha visto un enjambre de langostas con sus propios ojos, en la Isla del Socorro en México.

"Era un enjambre bastante pequeño, pero lo suficiente como para convertirlo en una experiencia surrealista", dice. "Tienes millones de langostas volando sobre ti. Todo lo que se oye son sus aletas. Debido a que era un pequeño enjambre, no era como una nube y ciertamente no bloqueaba el sol."

Pero qué hay de los grandes enjambres? Song ofrece algunos cálculos para estimar si las langostas podrían realmente bloquear el sol:

Así que, ahí lo tienen. Un enjambre de langostas no es un eclipse solar. Pero las langostas comen, por lo que el impacto que 80 millones de ellas (de nuevo, eso es sólo por un kilómetro cuadrado) tienen en la vegetación y los cultivos puede ser enormemente destructivo. La investigación de Song busca entender las raíces de su comportamiento de enjambrazón, con la esperanza de informar mejor los esfuerzos potenciales de control.

"Hay más de una docena de especies de langostas alrededor del mundo, pero realmente no sabemos mucho sobre cómo y por qué enjambran, excepto por dos especies bien estudiadas, la langosta del desierto y la langosta migratoria. Los enjambres de langostas han evolucionado varias veces y las diferentes especies de langostas tienen diferentes mecanismos para formar enjambres. Y lo que hemos aprendido de estas dos especies no se aplica necesariamente a otras especies de langostas", dice Song. "Las langostas son las únicas plagas que migran en masa y que pueden tener un resultado devastador muy rápido para las personas. Hoy en día, todavía no tenemos una muy buena manera de predecir y manejar estas plagas. Esto me intriga bastante." Y a juzgar por las imágenes documentadas por la BBC Planeta Tierra 2, no es sorprendente que las langostas se hayan ganado el derecho a la escala astronómica.

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