¿Puede un entomólogo forense realmente calcular la hora de la muerte?

¿Puede un entomólogo forense realmente calcular la hora de la muerte?

July 25, 2017 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/forensic-entomology-workshop.jpg" "forensic entomology workshop"

Los participantes en el Taller de Entomología Forense de la Escuela de Conservación de Nueva Jersey aprenden que los insectos que colonizan la materia orgánica en descomposición pueden dar pistas sobre el momento de la muerte, pero las respuestas que dan suelen ser más complicadas que los casos de "abrir y cerrar" que se muestran en la televisión. (Foto: Daniela Gutiérrez)

Por Daniela Gutiérrez

Esta es la segunda parte de una serie de posts sobre entomología forense. Lea la primera parte y manténgase en sintonía para futuras publicaciones en las próximas semanas aquí en Entomología Hoy.

La entomología forense médico-legal es un campo de la entomología centrado en el estudio y la observación de los insectos que, debido a su comportamiento de alimentación y la biología, puede ser asociado con los restos humanos en la escena del crimen. Algunos son necrófagos (comen cosas muertas), mientras que otros son necrófilos (aman las cosas muertas). Sabemos, basándonos en la investigación realizada en el campo y las observaciones, que la materia orgánica en descomposición es, de hecho, bastante atractiva para algunos grupos de insectos, como las moscas voladoras, por ejemplo. Y no necesitamos Huesos o CSI para saber esto. (¡Aunque esos ayudan seguro!) Una mirada a nuestro cubo de basura dejado en el verano puede confirmarlo.

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Daniela Gutiérrez

Para una mosca del soplo, un cadáver no es más que un gran lugar para tener una comida de proteínas y poner algunos huevos y, para esos huevos, incubar en gusanos, alimentarse y encontrar refugio hasta que estén listos para pupar. Desde la perspectiva de la mosca, no es diferente ese enorme plato de sobras olvidado afuera después de una barbacoa. Es un precioso recurso alimenticio que necesita ser usado rápidamente, porque se está descomponiendo después de todo, y no durará mucho tiempo.

Por eso, podemos asumir (y es sólo una suposición), que cualquier cadáver expuesto a la actividad de los insectos atraerá a las moscas del soplo dentro de un corto tiempo desde su exposición y que, poco después de eso, esas moscas comenzarán a poner huevos en él y comenzarán su colonización. El entomólogo forense llamado al lugar del delito utilizará sus conocimientos sobre la vida de la mosca del soplo para interpretar el ecosistema del cadáver y los gusanos para rastrear la colonización y dar un intervalo de tiempo de cuándo pudo haber ocurrido. Esta es la parte alrededor de la cual probablemente viene la mayor parte de la confusión. Todos sabemos que la pregunta del millón de dólares de casi cualquier escena del crimen que involucra un cadáver es "¿Cuándo ocurrió?" Una de las razones por las que ha aumentado la importancia de la entomología forense es que se sabe que los análisis entomológicos forenses pueden proporcionar información sobre la hora de la muerte o el momento en que pudo haber ocurrido el delito. ¿Pero es esto cierto? ¿Es la entomología forense tan poderosa para ser capaz de señalar el día y la hora de la muerte como nos han dicho los programas de televisión? La respuesta, como en muchas otras situaciones, se encuentra en algún punto intermedio. Sí, la entomología forense puede ofrecer mucha información con respecto a un intervalo de tiempo potencial dentro del cual la muerte podría haber ocurrido. El análisis de las especies que colonizan los restos, su etapa de desarrollo combinado con la temperatura local y combinado con muchas otras variables como la luz, la humedad, la precipitación, las condiciones del cuerpo (por ejemplo, desnudo, vestido, quemado, enterrado, envuelto en plástico, encerrado en el maletero de un coche, y así sucesivamente), además de muchas otras, puede proporcionar un intervalo de tiempo para la colonización de esos restos por los insectos.

Ahora bien, ¿ese intervalo es siempre sinónimo de la hora de la muerte, o PMI (intervalo post-mortem)? La respuesta más simple y honesta debería ser no, no lo es. Se han observado insectos en cadáveres o restos tan cerca como unos minutos después de la exposición de los mismos a la actividad de los insectos ("expuesto" significa que los restos estaban en un ambiente exterior o en un ambiente interior accesible a los insectos). Pero, ¿significa eso que esos insectos comenzaron la colonización inmediatamente después de aterrizar en los restos? Y lo que es más importante, ¿la colonización siempre coincide con la muerte? ¿Qué hay de un escenario muy gráfico en el que un asesino almacena el cuerpo de una víctima en un congelador como un recuerdo macabro y luego saca el cuerpo más tarde para confundir a los investigadores? ¿Qué pasaría en ese caso? Bueno, podemos especular que una vez que el cuerpo está fuera del congelador y expuesto, los insectos pueden empezar a olerlo, visitarlo y tal vez empezar a colonizarlo. Entonces se podría consultar a un entomólogo forense para analizar las pruebas entomológicas encontradas en el cuerpo; ¿qué mostraría el resultado del análisis? ¿Un intervalo de tiempo para la ocurrencia de la muerte? ¿O de colonización? ¿Y qué tan espaciados serían estos eventos en este caso? Podríamos decir que están espaciados de forma bastante significativa!

Así que, teniendo en cuenta la formación que un entomólogo suele tener y considerando lo que los entomólogos deben mirar en una investigación (¡insectos!), ¿puede un entomólogo forense calcular la hora de la muerte? No, no puede. No debe hacerlo. Seguramente puede ayudar a la investigación, pero sus esfuerzos serán para estimar la colonización de esos restos por insectos. ¿Puede ser eso al menos cercano a la hora de la muerte? Sí, puede serlo. ¿Podría haber una excepción? Sí, puede!

Ha habido bastantes debates animados sobre la terminología que un entomólogo forense debe utilizar, sobre la forma de expresar los resultados del análisis entomológico forense, y sobre el potencial y la limitación del propio campo. Y, aunque están empezando a aparecer algunos denominadores comunes, todavía no hay un consenso unánime. (Para un camino propuesto hacia un mayor acuerdo, ver el post de la semana pasada "¿Podría un modelo de hipótesis nula traer mayor claridad a la entomología forense?")

Por estas razones, es importante desacreditar el mito de la entomología forense exclusivamente como una herramienta para calcular la hora de la muerte. Definitivamente es una disciplina utilizada para la estimación de un intervalo de colonización (¡intervalo, no el momento exacto en el tiempo!), que depende estrictamente de la ocurrencia de la muerte; por lo tanto, a menos que esa persona ya esté muerta, la colonización no ocurrirá típicamente. Pero el intervalo de colonización y el momento de la muerte no siempre son sinónimos, y esto debe reconocerse cada vez que se realiza un análisis entomológico forense.

También debe quedar claro, sin embargo, que esto no disminuye el valor de la entomología forense. En realidad hace todo lo contrario. En varios casos, el hecho de que la estimación de la colonización y la estimación de la muerte no coincidan ha sido beneficioso para las investigaciones y ha proporcionado medios para arrojar luz sobre las circunstancias. Sin embargo, en aras de la disciplina, por el profundo respeto que debemos tener por el sistema de justicia, y teniendo en cuenta las repercusiones que un informe entomológico forense puede tener en una investigación penal, es de suma importancia aclarar este punto.

La integridad en este ámbito garantizará un desarrollo y una aplicación correctos y prósperos de la entomología forense entre la comunidad científica, así como en las fuerzas del orden y los tribunales de justicia.

La confusión y los debates entre los expertos del campo simplemente prueban la necesidad de más estudios de validación para evaluar los métodos que utilizan hoy en día los entomólogos forenses para calcular sus intervalos (cualesquiera que estos sean), con la esperanza de encontrar un terreno común en el que todos estén de acuerdo en operar.

Daniela Gutiérrez es un estudiante graduado en entomología en la Universidad de Rutgers y director del Taller de Entomología Forense que se lleva a cabo en la Escuela de Conservación de Nueva Jersey, un programa de verano de dos semanas para que estudiantes y profesionales obtengan experiencia práctica en los fundamentos de la entomología forense. Email: denise.gemmellaro@rutgers.edu

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