¿Pueden los árboles modificados genéticamente salvar los bosques americanos?

¿Pueden los árboles modificados genéticamente salvar los bosques americanos?

2 de junio de 2016

Por Richard Levine

>p>Ayer asistí a la sexta Conferencia de Trabajo de Insectos Forestales de América del Norte, una reunión que se ha celebrado cada cinco años desde 1991. Esta tiene lugar en Washington DC y termina el viernes 3 de junio de 2016. La reunión reúne a grupos forestales regionales, incluyendo muchos del Servicio Forestal del USDA, que calculo que representan alrededor del 25 por ciento de los participantes.

Desgraciadamente, los fondos para manejar estas amenazas están disminuyendo, según Mónica Lear, directora de Protección de la Salud de los Bosques del Servicio Forestal del USDA. El presupuesto propuesto dedicado a las plagas forestales para el 2017 es de unos 92 millones de dólares, por debajo de los 104 millones de dólares de 2014 y 2015.

Carlton Owen, el tercer orador de la sesión plenaria y presidente de la Fundación de los Estados Unidos para la Silvicultura y las Comunidades, cree que la respuesta podría estar en la biotecnología. Los árboles modificados genéticamente que son resistentes a los virus y otras plagas forestales podrían ayudar a restaurar las poblaciones de árboles, algunas de las cuales han sido diezmadas en los últimos decenios.

Por ejemplo, tomemos el castaño americano, que solía ser el árbol dominante en el este de los Estados Unidos. Eran tan grandes que a veces se les llamaba "las secuoyas del este". La madera era excelente y podía ser usada para hacer casas, conexiones de ferrocarril y armarios, y las nueces comestibles eran consumidas por la gente y alimentadas al ganado.

Pero a finales de 1800 estos poderosos árboles comenzaron a desaparecer debido a un hongo llamado Cryphonectria parasitica, que causa una enfermedad llamada tizón del castaño. Hoy en día, los grandes y saludables castaños americanos son raramente vistos.

Sin embargo, las modernas técnicas de reproducción de plantas pueden ayudar a restaurar los castaños americanos y otros árboles en un futuro próximo, según los ponentes de un simposio llamado "Kits listos para usar para salvar los bosques del mundo". Disponible ahora!" En el simposio, organizado por el entomólogo Julio Hernández de la Universidad de Florida y su estudiante de doctorado Caroline Storer, se examinaron las tecnologías actuales y futuras, la forma en que se regulan actualmente los OGM y cómo los percibe el público en general.

Durante una ponencia titulada "Los castaños americanos resistentes a las plagas transgénicas demuestran el potencial de restauración de las especies amenazadas tras las invasiones de patógenos exóticos", Andrew Newhouse, estudiante de doctorado de la SUNY-ESF, explicó la labor que se está realizando en los castaños americanos, las cicatrices orientales, los fresnos, los nogales y los olmos americanos.

Los científicos determinaron que un gen que se encuentra en el trigo, llamado OxO, puede aumentar la resistencia a los hongos. OxO, que también se encuentra en los plátanos, fresas, cebada y otras plantas fue introducido en el castaño americano, y, según Newhouse, "¡FUNCIONA!" Los árboles con el gen OxO que se plantaron por primera vez en 2006 son resistentes al tizón y no requieren fungicidas ni otros tratamientos químicos. En cambio, el gen OxO funciona produciendo una enzima llamada oxalato oxidasa que se encuentra naturalmente en muchos cultivos alimentarios y es consumida por miles de millones de personas cada día.

Newhouse también habló sobre el uso de la biotecnología en los fresnos, decenas de millones de los cuales han sido destruidos por un escarabajo invasor conocido como el barrenador esmeralda del fresno. A partir de la década de 1950, una bacteria llamada Bacillus thuringiensis, o Bt, ha sido utilizada por los agricultores orgánicos como un insecticida natural. La bacteria Bt produce proteínas que son tóxicas para ciertos insectos, pero que son seguras para el consumo humano, y durante casi 20 años los agricultores de los EE.UU. han cultivado maíz, soja, algodón y otros cultivos que fueron modificados para producir proteínas Bt. El Servicio Forestal del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos también ha realizado investigaciones sobre los fresnos Bt y, según Newhouse, algunos han mostrado resistencia a los barrenadores esmeralda del fresno y a los escarabajos japoneses.

Si bien los científicos del simposio se mostraron optimistas sobre los beneficios potenciales de estas tecnologías, también discutieron los factores regulatorios y sociales que podrían dificultar su implementación. Alison Adams, socióloga ambiental de la Universidad de Florida, habló sobre "Confianza pública en la ciencia y la tecnología de modificación genética", y Adam Costanza, presidente del Instituto de Biociencias Forestales, hizo una presentación llamada "Biotecnología vs. Plagas forestales": Una lucha desigual". El oponente en su "lucha desigual" fue la percepción pública, no las plagas forestales, debido a las incertidumbres sobre los OGM. El proceso de regulación también es oneroso, según Costanza, porque las regulaciones actuales se desarrollaron hace 30 años, y el proceso lleva mucho tiempo y puede ser muy caro.

"En la evaluación de riesgos, se pone demasiado énfasis en '¿Qué podría pasar si usamos una nueva tecnología?'" dijo. "Pero también deberíamos preguntarnos, '¿Qué pasará si no la usamos?'"

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>> fuerte>Richard Levine es Gerente del Programa de Comunicaciones de la Sociedad Entomológica de América y editor del Blog Entomology Today.

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