¿Qué tan rápido el barrenador esmeralda del fresno mata los árboles de nuestros bosques?

¿Qué tan rápido el barrenador esmeralda del fresno mata los árboles de nuestros bosques?

9 de diciembre de 2016 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/ash-forest-affected-by-emerald-ash-borer.jpg" "Bosque de fresnos afectado por el barrenador esmeralda del fresno"

Barrenador esmeralda del fresno (Agrilus planipennis Fairmaire) mata casi todos los fresnos que encuentra, como se ve en esta vista aérea de un bosque en Ontario, Canadá. (Foto: Troy Kimoto, Agencia Canadiense de Inspección Alimentaria, vía Bugwood.org)

Por Laurel Haavik, Ph.D.

Agrilus planipennis Fairmaire, un escarabajo verde brillante de Asia comúnmente conocido como el barrenador esmeralda del fresno (BEF), ha tomado por asalto a América del Norte. Ayudado principalmente por las personas, pero también por sus propias alas, el BEF se está extendiendo rápidamente por las zonas urbanas y forestales por igual.

Los fresnos muertos por el BEF en las zonas urbanas son notables y requieren atención inmediata, ya sea con protección o eliminación de insecticidas. Esto mantiene la seguridad, la estética y la función del bosque urbano. Los árboles que mueren en los bosques naturales apenas requieren tal vigilancia. Si no es probable que los fresnos muertos dañen los bienes o hieran a las personas cuando caen, a menudo pueden dejarse en paz. Además, en la mayoría de los bosques de madera dura, el fresno es relativamente menos común que otros árboles como el roble o el arce, por lo que la pérdida estructural y funcional del dosel del bosque puede ser mínima.

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Laurel Haavik, Ph.D.

La pérdida de ceniza tiene serias implicaciones ecológicas y económicas, sin embargo, como los frutos y semillas de ceniza son una importante fuente de alimentos para la vida silvestre, la madera de ceniza blanca se utiliza para los bates de béisbol, y la ceniza negra se utiliza para hacer canastas. Dadas estas pérdidas ambientales y que esta especie invasora parece capaz de matar casi todos los fresnos que encuentra, averiguar cuánto daño ha sufrido el BEF en nuestros bosques naturales es un tema urgente.

En su reciente artículo en Invasiones biológicas, Randall S. Morin y sus colegas investigadores del Servicio Forestal del USDA, la Estación de Investigación del Norte, utilizaron una base de datos del inventario forestal nacional para medir cuán destructivo ha sido el BEF hasta ahora en los Estados Unidos.

El BEF aún no ha invadido muchos bosques que de hecho tienen una cantidad considerable de ceniza en ellos, como en el norte de Minnesota, el norte de Wisconsin, el noreste de Pensilvania y el sur de Nueva York. A partir de 2014, el BEF ocupó sólo alrededor del 18 por ciento de los condados que contienen fresnos en los Estados Unidos.

La capacidad de predecir cuán rápido morirá la ceniza una vez que el BEF llegue a estos bosques será útil. Morin y otros utilizaron datos del Inventario y Análisis Forestal del Servicio Forestal del USDA para estimar cuánta ceniza murió y con qué rapidez ha ocurrido esto en los bosques naturales. La FIA es una herramienta extremadamente útil porque proporciona un censo sistemático, anual y a nivel nacional de la salud de los bosques en todo el paisaje, dando a los investigadores la capacidad de evaluar los cambios en la composición y estructura de los bosques sin los límites de espacio o tiempo impuestos por la mayoría de los estudios.

Morin et al clasificaron las ubicaciones muestreadas por la FIA de acuerdo con el año en que se detectó el BEF (a nivel de condado) y luego midieron el número y el tamaño (volumen) de los fresnos que murieron anualmente. Descubrieron que una vez que se detectaba el BEF en un área, la tasa de mortalidad de cenizas aumentaba hasta el 2,7% anual, con la correspondiente disminución anual del volumen de cenizas vivas de hasta 1,8 metros cúbicos por hectárea. En las zonas que el BEF no había invadido todavía, se produjo un aumento anual del volumen de cenizas de 0,3 metros cúbicos por hectárea, lo que puede representar la tasa normal de crecimiento de los bosques.

La pérdida más notable de cenizas se produjo de cinco a diez años después de que se descubriera el BEF en una zona. Este efecto de retardo puede deberse a que, si bien el BEF no suele encontrarse hasta que ha estado en una zona durante años, también lleva algún tiempo que las poblaciones locales de escarabajos crezcan lo suficiente como para matar árboles rápidamente.

Las tasas de mortalidad han disminuido en las zonas donde se descubrió por primera vez el BEF, antes de 2002, aunque queda poca ceniza en estos bosques. Tal vez los escarabajos tardan de 10 a 15 años en comer toda la ceniza que pueden. Las investigaciones futuras podrían investigar si y por qué los fresnos restantes morirán o persistirán.

<pLaurel Haavik, Ph.D., es una investigadora postdoctoral de la Universidad de Kansas, donde estudia las interacciones entre los insectos y los árboles que se alimentan. Síganla en Twitter en @ljhaavik, y vean su blog Science Shapes Lives.

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Research Newsemerald ash borer, Laurel Haavik, Randall S. Morin

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