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PlayStation 4 se lanzó en noviembre de 2013 y solo tres años después, Sony lo siguió con el lanzamiento de PlayStation 4 Pro y PlayStation VR. Entonces, ¿cuáles son las posibilidades de que la historia se repita para la última generación de consolas? Sabemos que se avecina un nuevo casco de realidad virtual, pero ¿qué pasa con una PS5 Pro o, de hecho, un equivalente de la serie Xbox? Los rumores de consolas mejoradas han estado circulando desde hace un tiempo, mientras que un reciente evento de prensa del fabricante de televisores TCL sugiere que las consolas 'gen 9.5' se lanzarán en 2023/2024, entonces, ¿cuál es la probabilidad de que eso realmente suceda?

Hay una serie de razones para apostar en contra de la llegada de consolas mejoradas, sobre todo porque todavía estamos sumidos en una transición entre generaciones interminablemente larga que parece probable que se extienda hasta el tercer año de esta generación. PS4 Pro y Xbox One X también se diseñaron para admitir una nueva generación de pantallas ultra HD y no hay evidencia que sugiera que 8K o incluso 4K a 120 Hz tengan muchas posibilidades de justificar un hardware más potente. Sin embargo, quizás lo más importante es la cuestión de la economía, la idea de que Sony y Microsoft pueden no encontrar el camino hacia una consola asequible en las condiciones actuales, mientras que la inflación desenfrenada, la crisis del costo de vida y el fantasma de la recesión significan menos dinero en el bolsillo de la audiencia.

Luego está Xbox Series S. La razón por la que existe es extraordinaria, contada en profundidad a Digital Foundry por el arquitecto jefe de Xbox, Andrew Goossen, en 2020. En pocas palabras, la razón por la que Microsoft lanzó dos consolas en lugar de una es que la idea de La reducción de costos de Xbox Series X con el tiempo ya no parece viable. Ante esa alarmante realidad, Microsoft hizo un llamado para lanzar una máquina más barata y menos capaz desde el primer día. De hecho, obtuvimos la actualización 'Slim' de generación media junto con el modelo de nivel superior simultáneamente porque las reducciones de costos con el tiempo no están ocurriendo. De hecho, en el clima actual, la inflación hace que las consolas sean más caras de fabricar. Mientras tanto, el fabricante de chips TSMC está subiendo los precios de las obleas de silicio y exigiendo primas a algunos de sus principales clientes. Está muy lejos de las reducciones de costos que hemos visto en el pasado.

Un ensayo en video de Rich Leadbetter sobre la cuestión de si las consolas mejoradas para esta generación son deseables o, de hecho, económicamente viables.

"La Serie S ha tenido un gran impacto para nosotros. A medida que diseñamos nuestras nuevas consolas para la nueva generación, estamos ansiosos por pensar en el futuro a través de la generación, como, ¿cómo funciona esto? – y es por eso que tenemos que dos consolas al mismo tiempo", nos dijo Andrew Goossen en nuestra gran entrevista de la Serie S. “Nos enfrentamos a un gran cambio en la forma en que se diseñan las consolas. Creo que cuando comenzamos a construir la Xbox 360 original, la más pequeña sin HDD, nos costó alrededor de $ 460. Al final de la generación, nos costó alrededor de $ 120. y ese camino de reducción de costos fue impulsado principalmente por la reducción de costos de silicio".

El progreso en la tecnología de fabricación de chips está progresando: los nodos de 6nm, 5nm e incluso 3nm se ven bien. Esto significa que, de manera similar al cambio de 28nm a 16nm que vimos en la última generación, los diseñadores de chips aún pueden integrar más transistores en chips más pequeños, exactamente lo que hizo que PS4 Slim, Xbox One S, PS4 Pro y Xbox One X fueran viables. El rendimiento mejorado y las mejores características de energía están disponibles, lo que significa que todavía estamos listos para ver una progresión en las CPU y GPU de PC. Sin embargo, hay un problema: encoger un chip ya no va de la mano con un chip más barato.

"Lo que [el nuevo proceso] ya no trae es una buena reducción de costos, costo por transistor, por lo que esto tiene un impacto fundamental en el desarrollo de la consola, porque ahora obtendremos reducciones de costos, pero se están desacelerando y ganó. no serán ni de cerca las magnitudes que hemos visto antes", explicó Goossen. "Y esa fue otra de las razones por las que sentimos que realmente teníamos que hacer la Serie S al principio porque teníamos que diseñar para el futuro. Por primera vez, teníamos que tener la consola de nivel de entrada al principio. Las generaciones anteriores eran un poco fáciles porque al principio de la generación, hacías algo realmente caro, le ponías todo el silicio y el rendimiento que podías, y luego simplemente bajabas las curvas de reducción de costes hasta los precios del mercado de masas. Eso ya no está".

La última generación de consolas expresada en términos de silicio. La línea de tiempo comienza con procesadores de lanzamiento de 28nm a la izquierda, seguidos de chips más pequeños de 16nmFF, más baratos y eficientes en el centro, que abren la puerta a Xbox One S y PS4 'Slim'. Finalmente, a la derecha, el mismo proceso 16nmFF utilizado para crear las consolas mejoradas: más lógica en un espacio de área similar al de los chips de lanzamiento de 28nm.

La imagen de arriba muestra la situación como era en la última generación. Con el lanzamiento de PS4 y Xbox One en 2013 a 28nm, vimos un par de procesadores bastante grandes. Con el cambio a FinFET de 16 nm en 2016, la reducción en el costo por transistor abrió la puerta a dos escenarios: la consola 'Slim' más pequeña y económica y el modelo 'Pro' mejorado. Notará que, en términos generales, los procesadores mejorados de 16 nm tenían un tamaño similar a los originales de 28 nm. La reducción en el costo por transistor hizo posible una PlayStation 4 Pro de $399. La consola más ambiciosa de Microsoft con su chip de gran tamaño y 12 GB de memoria requirió un aumento de precio a $ 499 un año después, pero se aplicó el mismo principio.

Ahora, ¿qué sucede si el costo por transistor permanece estático? La única forma de lanzar una consola mejorada sería aumentar aún más el precio en un mundo donde la Serie X y PlayStation 5 ya son más caras que las generaciones anteriores. En resumen, las mismas razones por las que Microsoft creó Xbox Series S hacen que el concepto de lanzar un modelo mejorado sea mucho, mucho más desafiante. Si el titular de la plataforma no pudo ver una manera de hacer una Serie X más barata en la generación media, es lógico pensar que una consola aún más poderosa con el doble de transistores no podría ser posible a $ 499. Más allá de ese precio, el concepto de una consola como producto principal no tiene sentido.

Entonces, los comentarios de Andrew Goossen tienen, por supuesto, dos años, entonces, ¿estaba equivocado en su evaluación del costo por transistor? La clave es echar un vistazo a los mercados equivalentes donde la competencia es intensa, y no hay mejor ejemplo que los gráficos para PC. Incluso excluyendo el auge de la minería, los precios minoristas recomendados por los fabricantes solo se mueven en una dirección. Se lanzó una Radeon RX 5700 XT a $ 399, su reemplazo 6700 XT a $ 479, la siguiente actualización 6750XT a $ 549. Goossen habló sobre las características mejoradas de potencia y rendimiento y, de hecho, hemos visto velocidades de reloj más rápidas y mayores consumos de energía: bueno para vender componentes de PC pero no especialmente compatible con un diseño de consola fija.

Si no es posible un procesador 'delgado' para una consola más barata más adelante en la generación, ¿cuál es la alternativa? ¡Reduzca la GPU en su lugar! Así es como el procesador Xbox Series X (izquierda) se compara a nivel lógico con el equivalente de la Serie S (derecha). Es efectivamente idéntico, salvo una reducción en los controladores de memoria y las unidades de cómputo GPU. El silicio de la Serie S tiene alrededor del 55 por ciento del tamaño del monstruoso SoC de la Serie X y en nuestras pruebas, la consola más pequeña consume alrededor del 40 por ciento de la energía.

Es posible que también haya notado que ni AMD ni Nvidia pueden socavar agresivamente al otro en términos de puntos de precio, generalmente el signo de mercados competitivos saludables, y exactamente lo que sucedió cuando AMD interrumpió el espacio de la CPU. La paridad general en los precios se produce generalmente porque ambos están limitados por las restricciones de costos impuestas por los fabricantes de chips y los proveedores de memoria.

Quizás haya una pregunta aún más importante que abordar con respecto al concepto de una consola Pro o mejorada: ¿el jugador convencional está realmente casado con los conceptos de más potencia y mayor rendimiento? La realidad es que la apuesta de Microsoft por la Serie S ha valido la pena. Los datos confiables sugieren que, en general, la Xbox junior se ha vendido tan bien como la Xbox Series X. Tenemos algunos problemas con algunos de los recortes que Microsoft hizo a la unidad, principalmente la memoria y el ancho de banda de la memoria, sin mencionar la falta de unidad de disco, pero la consola en sí es irresistible.

Mientras tanto, Nintendo Switch está en camino de vender más que la exitosa PlayStation 4, a pesar de su lanzamiento más de tres años después. Además de eso, está el hecho de que la generación actual de consolas todavía tiene un gran potencial sin explotar: The Matrix Awakens de UE5 muestra lo que es posible, pero aún no hemos visto un juego comercial con el mismo nivel de ambición. CPU, GPU e incluso almacenamiento apenas han sido explorados.

Xbox Series S es la consola de generación actual más barata y menos capaz, pero su construcción es excelente, en línea con su atractivo general. Aquí hay un desmontaje de la máquina.

Ese es el caso de las consolas mejoradas, pero espero que haya versiones actualizadas del hardware existente. Ha habido informes de que PS5 obtendrá una versión de 6 nm de su procesador, reducida de los 7 nm actuales, y Microsoft tendrá la misma opción. Si bien las reducciones de costos pueden ser un desafío, será posible una consola más pequeña y refinada y las costosas soluciones de enfriamiento empleadas por ambos fabricantes se pueden reducir. Puede parecer poco probable que la Serie X y la PS5 alcancen el punto óptimo de $ 299/250, pero puede haber algún movimiento en el precio. Entonces, ¿hay alguna posibilidad de una consola mejorada de $ 499, incluso si hay apetito para hacer una?

Las CPU Zen 3 y Zen 4 de AMD parecen una mejora considerable con respecto a las consolas Zen 2. Mientras tanto, si AMD de alguna manera puede lograr una arquitectura tan buena como RDNA 2, bueno, tal vez sea posible mejorar los gráficos, aunque recuerde la GPU. El multiplicador entre Xbox One X y Xbox Series X apenas llegó a 2x, a pesar de que la máquina Scorpio en realidad se basa principalmente en la arquitectura original de las Islas del Sur de 2011. Las velocidades de reloj mejoradas son definitivamente viables: se habla de que RDNA 3 alcanza los 3 GHz (PS5 tiene el récord de reloj de la consola a un máximo de 2,23 GHz), pero eso presenta otro gran desafío de consumo de energía y enfriamiento.

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No conocemos las mejoras en el rendimiento del trazado de rayos que pueden ser interesantes, pero el área de mayor interés potencial se refiere al aprendizaje automático. ¿Por qué duplicar el tamaño de su GPU cuando la mejora de la IA en la línea de XeSS de Intel y DLSS de Nvidia puede ofrecer una excelente calidad de imagen 4K a una cuarta parte de la resolución interna? La integración del silicio de aprendizaje automático abre la puerta a un chip más pequeño capaz de niveles mucho más altos de rendimiento gráfico: una alternativa a gastar mucho más dinero en una GPU mucho más grande. El aprendizaje automático es la nueva frontera en tecnología y algunos podrían decir que representa la mayor mejora potencial para las consolas que tenemos hoy, un habilitador masivo para una nueva generación de consolas más adelante.

Sin embargo, existe una visión alternativa: la idea de que la generación de consolas tal como la conocemos está muerta, un escenario que surge del período de transición entre generaciones más largo que jamás hayamos visto. Existe la posibilidad de que las consolas mejoradas como concepto se fusionen con lo que tradicionalmente se convertiría en la próxima generación: las generaciones de consolas dan paso a un escenario de generación cruzada constante y siempre presente, una versión más escalonada del ciclo de actualización de teléfonos móviles. El último par de años de juegos de consola han demostrado que podría funcionar y con el desarrollo de juegos cada vez más caro, la idea de títulos a caballo entre generaciones en realidad puede hacer que este escenario sea inevitable.

Lo que puedo decir es que el desarrollo del hardware de la consola continúa en todos los titulares de las principales plataformas, pero el concepto de lo que representa una nueva generación bien puede evolucionar al ritmo de las limitaciones a las que se enfrentan. Queda por ver cómo Sony y Microsoft responderán al desafío, pero mientras tanto, todos los ojos están puestos en AMD. La necesidad de compatibilidad con versiones anteriores sugiere que los núcleos de CPU Ryzen y los gráficos Radeon seguirán estando en el corazón de cualquier nuevo hardware de consola, y las innovaciones de AMD en el espacio de la PC al menos nos darán una idea de los componentes básicos que tendrán Sony y Microsoft. para trabajar en los próximos años.