Se descubren escamas de "caramelo" en docenas de especies de polillas

Se descubren escamas de "caramelo" en docenas de especies de polillas

Lisa Junker 4 de noviembre de 2019

Los investigadores utilizan varios m茅todos, incluyendo luces nocturnas, para atraer a las polillas para sus estudios en los tr贸picos. Aqu铆, el autor del estudio Miguel Barrientos hace un peque帽o trabajo en la estaci贸n de campo de Panguana mientras un perro observa los insectos que pululan. Foto cortes铆a de Christopher Hellerich.

Por Leslie M谩rquez

Leslie M谩rquez, Ph.D.

Mientras estudiaban las polillas en los bosques tropicales de Costa Rica y Per煤, los entom贸logos notaron grupos de escamas de aspecto extra帽o en algunos de los 贸rganos olfativos de los varones. Miraron m谩s de cerca con un microscopio electr贸nico de barrido y se sorprendieron al ver escamas que no se parec铆an a nada de lo que hab铆an visto antes. "Estas escamas me recuerdan a un caramelo envuelto en celof谩n", describi贸 Miguel Barrientos, que es el autor principal de un nuevo Peri贸dico de Ciencia de Insectos documento que detalla el descubrimiento. El hallazgo proporciona una visi贸n y conduce a nuevas preguntas sobre la comunicaci贸n entre polillas y mariposas (lepid贸pteros) y el desarrollo de escalas.

Las escalas t铆picas en las mariposas y polillas son estructuras complicadas de capas con postes llamados trab茅culas, costillas cruzadas y espacios en blanco llamados ventanas. Las nuevas escalas, sin embargo, no ten铆an ninguna de esas caracter铆sticas, dijo. En su lugar, parec铆an sobres delgados y flexibles (el "celof谩n") que estaban llenos de un material viscoso que los investigadores ahora creen que es alg煤n tipo de az煤car (el "caramelo"). Una vez que la polilla muere, el material se cristaliza, y como los investigadores los notaron por primera vez en los espec铆menes muertos, los llamaron escamas de cristal o cristal macrosetae.

Arrested Development

Mientras estudiaba las polillas en los tr贸picos, Miguel Barrientos (mostrado aqu铆 en el r铆o en la estaci贸n de campo de Panguana cerca de Yuyapichis, Hu谩nuco, Per煤) y su equipo descubrieron escalas que no se parec铆an a nada de lo que hab铆an visto antes. Describi贸 las nuevas escamas como sobres delgados y flexibles llenos de material viscoso que se cristaliza una vez que la polilla muere. Foto cortes铆a de Ottmar Fischer.

La inusual configuraci贸n de las escamas de cristal parece deberse a un desarrollo detenido que ocurre en la etapa de pupa, dijo Boppr茅. Las escamas t铆picas se desarrollan completamente y forman estructuras que reflejan o absorben la luz, y causan los llamativos colores y patrones de sus alas y cuerpos, pero las escamas de cristal son diferentes. Aunque tienen las caracter铆sticas de escala universal de los z贸calos y los peciolos parecidos a un tallo para ayudar a mantener las escamas en su lugar, las escamas de cristal "no se diferencian, por lo que parece que la polilla produce las escamas pero detiene su desarrollo en escamas t铆picas, y en su lugar las utiliza como una bolsa para almacenar productos qu铆micos", dijo. "Encontrar estas escamas crea curiosidad sobre la ontogenia del desarrollo de las escamas de lepid贸ptero durante la etapa de pupa". Especul贸 que estos qu铆micos son un tipo de az煤car porque las escamas no s贸lo "causan una sensaci贸n dulce en la lengua humana", sino que tambi茅n son altamente higrosc贸picas (atraen cantidades considerables de agua), lo que tambi茅n es una caracter铆stica de los az煤cares.

Los investigadores descubrieron las escamas de cristal durante un estudio de los mecanismos de comunicaci贸n en las polillas tigre macho de la subfamilia Arctiinae. Espec铆ficamente, se interesaron en el papel de los 贸rganos androconiales, que son comunes a muchas polillas y mariposas macho. Estos 贸rganos son evertidos durante el cortejo, que se asemejan a tubos o esferas peludas, y emiten feromonas que estimulan a las hembras. En total, los investigadores identificaron las escamas cristalinas en o cerca de los 贸rganos androconiales en polillas de 80 especies que representan m谩s de 30 g茅neros de cinco subtribus diferentes, por lo que las escamas cristalinas no eran rarezas restringidas a unas pocas especies estrechamente relacionadas, dijo Boppr茅. "Ese fue otro hallazgo sorprendente". Otros investigadores podr铆an haber visto escamas de cristal en otras polillas, a帽adi贸, pero no han realizado estudios sobre ellas.

Futura Investigaci贸n

La mejor manera de aprender m谩s sobre las escamas de cristal es estudiarlas en polillas vivas, y para ello, Boppr茅 espera criar alg煤n d铆a a las polillas en el laboratorio. Eso, sin embargo, no es una tarea f谩cil. "La regla general en los tr贸picos es que tienes una diversidad muy alta pero una muy baja abundancia de especies", dijo. En otras palabras, los investigadores pueden encontrar unos pocos individuos de muchas especies, pero no muchos individuos de una sola especie. Adem谩s, aunque Boppr茅 y su equipo han sido capaces de atraer a los machos a sus luces y trampas, rara vez encuentran hembras de las respectivas especies. Adem谩s, se dispone de poca o ninguna informaci贸n de la historia natural sobre cualquiera de las especies, y eso incluye la identidad de las plantas hu茅spedes larvarias. As铆 que incluso si los investigadores fueran capaces de recolectar hembras y recibir huevos, no podr铆an criar las orugas.

Sin embargo, Boppr茅 sigue siendo optimista. Coment贸, "Eventualmente un d铆a, por casualidad, esperamos encontrar la base para criar una o dos o tres especies de polillas 谩rticas con estas escalas azucaradas, y esto permitir谩 estudios experimentales detallados en una variedad de preguntas que son perfectamente obvias pero s贸lo investigables con espec铆menes criados".

A帽adi贸, "Hay que tener paciencia y ser resistente a la frustraci贸n para trabajar en los tr贸picos. Es complicado y dif铆cil, pero esa es la realidad. Y, por supuesto, es absolutamente gratificante."

Leer m谩s

"'Crystal Macrosetae': Novedosas escamas y cerdas en polillas macho Arctiine (Lepidoptera: Erebidae: Arctiinae) llenas de material cristalizado"

Revista de Ciencia de los Insectos

Leslie M谩rquez, Ph.D.,

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