Se necesitan ciudadanos científicos para el proyecto de la luciérnaga desaparecida

Se necesitan ciudadanos científicos para el proyecto de la luciérnaga desaparecida

2 de junio de 2015 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/photinus-pyralis-aw.jpg"

Foto de Alexander Wild. www.alexanderwild.com.

Por Erin Weeks

>Encontrar pareja puede ser bastante difícil en el reino animal, pero las criaturas nocturnas se enfrentan a una dificultad añadida: localizar parejas potenciales en la oscuridad. Es un problema que muchos insectos han resuelto desarrollando una serie de señales de apareamiento que involucran todos los sentidos: grillos chirrían, polillas siguen los rastros de feromonas, luciérnagas brillan y parpadean.

Estas señales no sólo atraen a otros insectos - también se han convertido en piedras de toque culturales para los seres humanos. Los grillos cantores han sido inmortalizados en el folclore de todo el mundo, y, al menos en Occidente, las "luciérnagas" son parte de lo que hace que las calurosas noches de verano sean tan evocadoras e inductoras de nostalgia.

"Eso es lo mejor de las luciérnagas, son algo por lo que la gente de todo el mundo tiene fuertes sentimientos", dijo Juang-Horng "JC" Chong, un entomólogo de la Universidad de Clemson en Carolina del Sur. Esos fuertes sentimientos lanzaron a Chong y a otro profesor de Clemson, Alex Chow, a un proyecto que se ha convertido en una simple pregunta: ¿están desapareciendo las luciérnagas? - en un censo nacional del insecto icónico y una historia de éxito de la ciencia ciudadana.

El Proyecto de la luciérnaga que desaparece comenzó en 2010, no mucho después de que el biogeoquímico Chow experimentó un espectáculo de luces de luciérnaga por primera vez. Chow, que creció en el brillantemente iluminado Hong Kong, llegó a una plantación convertida en refugio de vida silvestre en la costa de Carolina del Sur para estudiar la dinámica de los nutrientes. Las luciérnagas de la zona rural ofrecieron un espectáculo impresionante esa primavera. Pero Chow notó menos luciérnagas después de las quemaduras prescritas en el bosque de la propiedad, y se preguntó si había una correlación entre el uso del hábitat del insecto y su abundancia.

Nadie había mirado todavía la respuesta de las luciérnagas a las quemaduras prescritas, pero los investigadores sospechaban desde hace tiempo que las fuentes de luz artificial podían afectar el comportamiento de apareamiento de las luciérnagas. Al eclipsar los órganos productores de luz de los insectos, la idea era que la luz artificial podría ahogar la comunicación entre los posibles compañeros. Sólo recientemente, sin embargo, los estudios de campo han probado la teoría. En 2012, un equipo suizo confirmó que los machos de luciérnagas evitaban las zonas inundadas por la luz de las farolas en un pequeño pueblo. Quedaron suficientes áreas oscuras en la zona residencial que la población no pareció ser impactada, pero poco trabajo ha investigado lo que sucede en el hábitat que carece de refugios oscuros.

Antes de que Alex Chow pudiera responder a esta o cualquier otra pregunta, necesitaba la ayuda de un entomólogo.

"No sabía nada sobre las luciérnagas, pero dije, sure," dijo Chong, cuya experiencia era en cambio en el manejo de plagas. El primer año, Chow y Chong mantuvieron las cosas a nivel local. Decidieron llevar a cabo un censo a pequeña escala en el refugio de vida silvestre donde Chow trabajaba, y contaron las luciérnagas en 12 tipos de hábitat diferentes (incluyendo un pantano salado, una zona de troncos, un bosque que aún se está recuperando del huracán Hugo, y una zona abierta e iluminada por la calle). Sus objetivos eran científicos, pero su trabajo siempre ha interesado a una amplia muestra del público, muchos de los cuales se han preguntado si era sólo su imaginación que las tardes de verano de su infancia parecían brillar más que las del presente. Por esa razón, el Proyecto Luciérnaga Desaparecida siempre ha tenido un gran componente de ciencia ciudadana. Para el primer censo, Chow y Chong invitaron al público a unirse a ellos mientras contaban las luciérnagas y recogían muestras de tierra.

"Aparecieron bastantes", dijo. Pero si el equipo iba a desarrollar un entendimiento básico de cómo las luciérnagas se encontraban en Carolina del Sur y más allá, necesitaban mucha más ayuda.

En 2013, el Proyecto de la Luciérnaga Desaparecida desplegó una aplicación móvil para invitar a cualquier persona con un teléfono inteligente a unirse al censo. Diseñada con la ayuda de los estudiantes de la Universidad de Clemson, la aplicación instruye a los participantes cómo contar con precisión las luciérnagas y recopila la información del censo de cada usuario en una base de datos. Los resultados de los dos últimos años, que se muestran en un mapa en el sitio web del proyecto, muestran que la mayoría de los usuarios de la aplicación siguen siendo de Carolina del Sur. Pero el año pasado, los datos del censo también llegaron de lugares tan lejanos como Italia y Colombia. Los miembros del equipo del proyecto esperan que esta tendencia geográfica en expansión continúe a medida que el censo crece y la aplicación se ajusta cada año.

Hasta ahora, los datos recogidos "apuntan a las luciérnagas como un animal muy local", dijo Chong. "No se dispersan mucho. Eso es bueno si sabes de un lugar donde puedes ver muchos de los insectos. Lo malo es que si destruyes ese ambiente en particular, las luciérnagas también desaparecerán."

Si el Proyecto de la Luciérnaga Desaparecida logra capturar la abundancia de luciérnagas a largo plazo en el Sureste, un programa complementario en Nueva Inglaterra podría ayudar a cubrir el resto de la Costa Este. El Museo de Ciencias de Boston, MA ha operado Firefly Watch, un proyecto similar de ciencia ciudadana, desde 2008. En lugar de realizar un solo censo, Firefly Watch pide a sus voluntarios que informen sobre el número de luciérnagas en sus patios en el transcurso de cada verano. Sus usuarios también informan sobre el cuidado del césped de sus patios. Debido a que las luciérnagas pasan horas del día en el suelo, los investigadores piensan que el uso de pesticidas y el corte frecuente puede afectarlas negativamente.

Los entusiastas de las luciérnagas tendrán tres oportunidades este verano para participar en un censo del Proyecto Luciérnaga en Desaparición: 6 de junio, 4 de julio y 1 de agosto. La aplicación gratuita está disponible como descarga en iTunes, e incluye un tutorial para ayudar a los usuarios a contar los números de luciérnagas con exactitud.

Pulsa aquí para registrarte y unirte a los ciudadanos científicos de Firefly Watch.

Se necesitan muchos más años de datos antes de que los científicos puedan responder definitivamente si las luciérnagas están desapareciendo. Pero mientras abunden los proyectos de ciencia ciudadana, estos queridos insectos no desaparecerán sin dejar rastro.

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Erin Weeks

Erin Weeks es un escritor de ciencia basado en Charleston, SC. Encuéntrala en línea en www.erinweeks.com y síguela en Twitter en @erin_m_weeks.

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