Un día en la vida de un ecologista de insectos urbanos

Un día en la vida de un ecologista de insectos urbanos

17 de abril de 2018

Sarah Parsons, candidata al doctorado en entomología en la Universidad Estatal de Carolina del Norte, visita uno de sus árboles de estudio del mirto de cima. El árbol está rodeado de una mínima vegetación local, como es común en muchos árboles del entorno urbano. De acuerdo con los hallazgos de Parsons, este sería un árbol en el que se esperaría encontrar menos Orius insidiosus, un depredador del pulgón del mirto de mierda (Tinocallis kahawaluokalani). Orius los números aumentan con una vegetación más densa distribuida localmente alrededor del árbol.

Por Sarah Parsons

"¿Está bien el árbol?" Un universitario, de no más de 19 años, me miró con una expresión de preocupación. Sus pecas se apretaban en su preocupada frente. "Sí", dije, tranquilizadoramente. "El árbol estará bien". Luego me lancé a mi discurso habitual en el ascensor sobre lo que estaba haciendo. Al final de la interacción de 30 segundos, sus pecas volvieron a su distribución aleatoria natural en su cara, deshaciéndose de la grumosidad alrededor de los surcos de su ceja, y se volvió para continuar su camino. Estoy seguro que su clase de cálculo causaría que sus pecas se agruparan de nuevo, pero al menos por ahora podía dejar que sus pecas descansaran, sin las preocupaciones del mundo.

Sarah Parsons

Los ecologistas urbanos reciben muchas preguntas en el "campo". Las personas forman una parte integral de los ecosistemas que estudiamos. Ayudan a dar forma y crear los ecosistemas. Los manejan, a veces para nuestra consternación. Y sin embargo, a veces muestran cuidado por ellos, como el estudiante curioso que me preguntó sobre el destino de mi árbol de estudio. Recibo todo tipo de preguntas y expresiones faciales de la gente que pasa. Obtengo las respuestas más fuertes de los habitantes de la ciudad cuando tomo muestras, un proceso que literalmente requiere golpear el dosel de un árbol con un palo y recoger los artrópodos que caen en una hoja colocada debajo. Sé que parezco extraña, como una mujer que ha perdido la cabeza y está sacando las decepciones de su vida en un árbol inocente. A veces desearía poder cuantificar cuánta gente que pasa por aquí piensa que he "perdido la cabeza". Tal vez algún día haga una encuesta.

Mi investigación se lleva a cabo en un sistema que no existiría sin la intervención humana. Estudio un áfido especialista no nativo, el áfido de los mirtos de caca (Tinocallis kahawaluokalani), que vive en los mirtos de caca no nativos en Raleigh. Mi investigación examina cómo el hábitat urbano alrededor de los mirtos afecta a los áfidos y a sus artrópodos depredadores. Desafortunadamente, los árboles urbanos están a menudo estresados por las plagas, las altas temperaturas y la falta de agua. Siguiendo con trabajos anteriores, he encontrado que los áfidos del mirto de caca aumentan en los árboles rodeados de mayores cantidades de superficie impermeable (por ejemplo, pavimento y edificios). Sin embargo, alentadoramente también he encontrado que un depredador de los áfidos, Orius insidiosus, se comporta bien en ambientes urbanos, particularmente en aquellos árboles rodeados de más vegetación. Los próximos pasos de mi investigación buscarán establecer "umbrales" de vegetación que los diseñadores de paisajes puedan utilizar cuando diseñen paisajes alrededor de árboles callejeros para soportar grandes poblaciones de O. insidiosus y reducir el uso de pesticidas para controlar las plagas de los árboles.

El mirto de la basura está entre los árboles urbanos más comunes en el sudeste de EE.UU., y los pulgones del shitemyrtle (Tinnocallis kahawaluokalani), fotografiados aquí, son su principal plaga. Los pulgones del shitemyrtle son herbívoros especializados que se alimentan del floema de las plantas, y sus principales enemigos naturales incluyen depredadores generalistas, como los escarabajos dama, Orius insidiosus y los crisopas. (Fotografía: Jim Baker, Universidad Estatal de Carolina del Norte, Bugwood.org)

La investigación de Sarah Parsons ha demostrado que Orius, un depredador de los áfidos de los mirtos, prospera en entornos urbanos en mirtos de cima rodeados de una densa vegetación distribuida localmente alrededor del árbol. (Crédito de la foto: Melinda Gibbs, Universidad Estatal de Carolina del Norte)

Mientras veía a la estudiante de cara pecosa alejarse ese día, tenía esperanzas. Algunas personas se preocupan por el destino de la vida en nuestros espacios urbanos, y algunas personas, como yo, se preocupan lo suficiente como para estudiarlos. Nuestras ciudades a veces no son buenas para las vidas que albergan, pero tengo la esperanza de que mejorarán. Juntos, aprendiendo sobre los mecanismos que impulsan los ecosistemas urbanos, podemos diseñar mejor nuestras ciudades para que sean más saludables tanto para las personas como para nuestro planeta.

Para más información sobre mi trabajo y el trabajo de otros entomólogos en la ecología de los insectos urbanos en el Estado de Carolina del Norte visite http://ecoipm.org

Sarah Parsons es candidata al doctorado en entomología en la Universidad Estatal de Carolina del Norte. Correo electrónico: separson@ncsu.edu

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