Un hongo súper simbionte apoya a una compleja sociedad de escarabajos

Un hongo súper simbionte apoya a una compleja sociedad de escarabajos

2 de agosto de 2016 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/ambrosiophilus-metanepotulus.jpg"

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Ambrosiophilus aff. metanepotulus de China, recogido y fotografiado por You Li.

Por Julio Hernández y Manuel Castro

Comer madera es realmente duro. Muchos insectos son bastante buenos masticando madera con sus mandíbulas, pero no pueden producir la mezcla adecuada de enzimas para digerir las cadenas de celulosa y lignina. En eso son buenos los hongos, y es por eso que la mayoría de la madera en este planeta no es masticada, sino degradada por los hongos.

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Julio Hernández y Manuel Castro

Entonces, ¿cuál es la mejor manera de utilizar la madera, una de las fuentes de energía más abundantes del planeta? ¡Unir fuerzas! Debido a que los insectos pueden masticar madera y los hongos pueden digerirla, han surgido muchas simbiosis entre insectos y hongos. Los investigadores solían pensar que una de esas relaciones de consumo de madera existía entre los escarabajos ambrosianos y sus compañeros de hongos. Sin embargo, resulta que ninguno de estos hongos ambrosía digiere madera. De hecho, la mayoría son parientes de los patógenos de las plantas, así que en lugar de digerir la celulosa, son buenos para meterse en los árboles recién muertos, arrebatando los nutrientes fácilmente disponibles que quedan en los tejidos moribundos, alimentando una generación de sus vectores de escarabajo, y saliendo y entrando en el siguiente árbol moribundo.

Ese es un paradigma hacia abajo. Ahora un equipo de entomólogos y micólogos de la Universidad de Virginia Occidental y la Universidad de Florida ha descubierto algo sin precedentes: Hay un grupo de escarabajos ambrosianos que en realidad SÍ descubrieron cómo cultivar un verdadero hongo digestivo de la madera. ¿Por qué es eso interesante? Porque asociarse con tales hongos les permite desarrollar una estructura social compleja con algunas de las colonias más grandes de escarabajos en la tierra. Se ha demostrado que los escarabajos ambrosía de los géneros Ambrosiophilus y Ambrosiodmus se asocian con el hongo de la podredumbre blanca Flavodon ambrosius, un pariente de los hongos bracket, los que se encuentran en los viejos árboles. La nueva investigación ha demostrado que Flavodon es un degradador de madera superior. Es mejor que la mayoría de los otros hongos que degradan la madera, y mucho más agresivo y tenaz que cualquier otro hongo de ambrosía. Este "cultivo" de escarabajos que convierte la madera podrida en una completa nutrición animal a lo largo de varias generaciones permite a los escarabajos adultos quedarse en casa y reproducirse, y crear verdaderas colonias semi-sociales con miles de escarabajos.

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