Un nuevo y fácil método de marcado rastrea las abejas sin matarlas

Un nuevo y fácil método de marcado rastrea las abejas sin matarlas

21 de junio de 2018 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/bee-with-egg-powder.jpg" "abeja con huevo en polvo"

Esta abeja de huerta azul (Osmia lignaria) fue parte de un nuevo estudio para encontrar una forma de marcar las abejas y seguir sus movimientos. La "marca" es polvo de clara de huevo, que se muestra aquí cubriendo densamente los pelos de su tórax. Esta abeja fue fotografiada en un invernadero forrajeando en un cultivo de cobertura de tanaceto azul (Phacelia tanacetifolia). (Fotografía: Emily Slingerland, USDA)

Por Leslie Márquez, Ph.D.

Una amplia gama de abejas juegan un papel importante en la polinización de todo, desde las flores silvestres hasta los cultivos agrícolas. De hecho, muchos granjeros compran abejas para ayudar a polinizar sus frutas y verduras. La pregunta entonces se convierte en: ¿Están esas abejas liberadas quedándose en el campo del granjero para hacer el trabajo, o están volando a lugares desconocidos?

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/leslie-mertz2.jpg" "Leslie Márquez"

<Los científicos han buscado durante mucho tiempo una forma barata y fácil de rastrear las abejas liberadas, pero hasta ahora ha sido una batalla cuesta arriba. Típicamente, los científicos utilizan un estudio de marcaje y recaptura, lo que significa que a las abejas se les da una marca de identificación de algún tipo, se las libera en el campo, y luego se las recoge en una trampa o red para ver cuántas de las abejas capturadas están marcadas. Esto normalmente implica matar a las abejas para identificarlas a la especie y comprobar la marca. Estos estudios de marcaje y recaptura no siguen a todas las abejas en una liberación, pero proporcionan una idea de si son las abejas liberadas - u otras abejas salvajes - las que realmente están haciendo la polinización.

Los métodos actuales para marcar las abejas incluyen pintar pequeños puntos o pegar diminutas etiquetas numeradas en los cuerpos de las abejas individuales. Mientras que eso funciona, es muy ineficiente en los estudios de polinización donde una liberación típica puede ser de miles de abejas por acre. Un nuevo estudio publicado en junio en la revista de libre acceso Journal of Insect Science esboza una nueva técnica que marca a las abejas de forma rápida, sencilla y barata, y que además no es letal.

Taking a Powder

La idea de la nueva técnica surgió de las frustraciones en la investigación con abejas de huerta azul (Osmia lignaria), según la coautora del estudio, la Dra. Natalie Boyle, una entomóloga de investigación postdoctoral en la Unidad de Investigación de Insectos Polinizadores del Departamento de Agricultura de los Estados Unidos (USDA-ARS). "Las abejas azules son muy buenas polinizadoras, y las hemos estado usando en varios ensayos, incluyendo para peras, cerezas dulces y ácidas, y almendras. Una de las mayores limitaciones es que estamos liberando cientos de miles de abejas en nuestros ensayos, por lo que nunca sabemos cuántas de ellas se quedan en el huerto o dónde están anidando", dice.

>p>Sus frustraciones progresaron en un proyecto durante una visita al laboratorio de la USDA-ARS en Maricopa, Arizona en 2016. Allí, Boyle se reunió con los investigadores del USDA, Amber Tripodi, Ph.D., Scott Machtley, y James Hagler, Ph.D. Tripodi y su colega Jamie Strange, Ph.D., estaban igualmente interesados en marcar abejas, específicamente ciertos abejorros que se usan para polinizar tomates y otros cultivos en invernaderos. Machtley y Hagler, por otra parte, tenían una experiencia considerable en el estudio de las técnicas de marcado de diversos insectos. En poco tiempo, Hagler mencionó una buena técnica de marcado que se ha utilizado con muchas otras especies de insectos, y el grupo consideró que podría ser una buena opción para las abejas.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/amber-tripodi-with-elisa-assay-vial.jpg" "Amber Tripodi with ELISA assay vial"

Para determinar si una abeja ha sido marcada con polvo de clara de huevo, la entomóloga Amber Tripodi, Ph.D., la enjuaga en una solución tampón en un pequeño vial. La abeja se libera, mojada pero sin sufrir daño alguno, y la solución se somete a una prueba para determinar la firma química del polvo. (Foto: Theresa Pitts-Singer, Ph.D.)

Esta técnica se basa en la aplicación de polvo hecho de claras de huevo secas (albúmina): El polvo se adhiere al insecto, y los insectos recolectados pueden ser luego comprobados por la presencia del polvo con una prueba sencilla llamada ensayo inmunoenzimático (ELISA). Parecía factible para el seguimiento de las abejas, dice Boyle, porque el polvo de albúmina se puede conseguir fácilmente en las tiendas de comestibles y es muy barato para probarlo.

Para probar si funcionaría, el grupo tuvo que averiguar cómo hacer llegar el polvo a las abejas con el menor trabajo posible. Esto resultó ser relativamente simple con las abejas de huerto y también con las abejas cortadoras de hojas de alfalfa (Megachile rotundata), dice Boyle. "Como es un polvo seco, puedes enrollar los capullos de abejas en ese polvo. Mientras mastican su camino fuera del capullo en la primavera o el verano para empezar a buscar comida o refugio, se marcan a sí mismas. Para las especies de abejorros Bombus bifarius, Amber tenía una colonia en el laboratorio y usaba un pequeño tamiz de malla para tamizar un poco de polvo sobre la parte superior de la colonia y eso era suficiente para marcarlas."

Diseñar un método de no matanza

El último obstáculo en el método era encontrar una manera de comprobar las abejas para la marca sin matarlas. "El método común es hacer un muestreo letal, así que sacamos a estos polinizadores individuales de la población para tomar muestras de esta proteína. Eso fue problemático, porque las abejas no sólo están proporcionando este servicio crucial de polinización, sino que están vendiendo al por menor en este momento por alrededor de 1,50 dólares por hembra", explica Boyle. "Realmente necesitábamos encontrar una manera de probar el polvo sin sacrificar estos insectos."

Se les ocurrió una idea. En lugar de matar a las abejas, tal vez podrían enjuagarlas en una solución salina tamponada, y comprobar la solución para ver si hay algún signo revelador del polvo de albúmina. Para hacerlo, pusieron un mililitro de la solución en un tubo de ensayo, usaron pinzas para colocar cuidadosamente una abeja en el tubo, agitaron el tubo un poco para que la abeja se pusiera bien y se empapara, y luego quitaron la abeja mojada pero sin dañar el tubo. Un ensayo recogió fácilmente la firma del polvo.

Funcionó perfectamente en las tres especies de abejas probadas: la huerta azul, el corte de hojas y los abejorros. "No creo que pudiéramos haber pedido mejores resultados con este ensayo. En general, obtuvimos una detección del 100 por ciento de la marca y sin ninguna diferencia estadística en absoluto en la supervivencia de las abejas agitadas frente a las no agitadas", informa Boyle. "Parece un método bastante a prueba de tontos en nuestros estudios de laboratorio, así que estamos muy emocionados de dar un paso final este año y asegurarnos de que todo funciona igual de bien en un ambiente de campo abierto"."

Con buenos resultados del trabajo de campo, este método podría ser útil más allá de las encuestas agrícolas, según los autores del artículo. Podría ayudar a investigar el comportamiento de las abejas en los ecosistemas nativos y proporcionar una visión de los estudios que exploran el efecto de la urbanización, los pesticidas o los patógenos en las abejas, muchas poblaciones de las cuales están experimentando disminuciones.

En general, Boyle comenta, "Este fue un proyecto muy divertido, y no podría haber imaginado que fuera más simple para nosotros. Fue muy fácil, muy asequible y muy eficaz. Eso es un triple beneficio."

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