Una breve historia de los insectos en la guerra

Una breve historia de los insectos en la guerra

13 de julio de 2018 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/paederus-fuscipes-rove-beetle-and-skeeter-drone-model.jpg" "Escarabajo de las rocas Paederus fuscipes y modelo de zángano Skeeter"

El escarabajo de las rocas Paederus fuscipes (izquierda), cuando es aplastado, emite una sustancia química que causa dermatitis y ampollas en la piel humana, y es un ejemplo temprano de un insecto utilizado en la guerra humana. El prototipo de vehículo aéreo no tripulado "Skeeter" (derecha), por su parte, es un ejemplo moderno de tecnología militar inspirada en los insectos. (Créditos de las fotos: (izquierda) Merle Shepard, Gerald R.Carner, y P.A.C Ooi, Insects and their Natural Enemies Associated with Vegetables and Soybean in Southeast Asia, Bugwood.org; (derecha) Animal Dynamics)

Por Ryan C. Gott, Ph.D.

Los humanos han librado guerras entomológicas, el uso de insectos y otros artrópodos como parte de las tácticas de guerra, de innumerables maneras durante miles de años. La larga historia de la guerra entomológica la convierte en un tema fascinante con muchos ejemplos interesantes tanto desde el punto de vista entomológico como sociológico. Esta breve reseña no pretende arrojar luz sobre este grave tema, sino más bien alentar la reflexión sobre acciones a veces lamentables del pasado e inspirar la esperanza de aplicaciones humanitarias positivas de la entomología en el presente y el futuro.

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Ryan C. Gott, Ph.D.

La guerra entomológica (EW) se ha manifestado a lo largo de la historia humana en tres formas principales: insectos usados directamente como armas, insectos usados para destruir cosechas, e insectos usados como vectores para infligir enfermedades. Más recientemente, sin embargo, los insectos se han convertido en fuentes de innovación para la tecnología militar avanzada.

Insectos como armas

Durante la Segunda Guerra de Partia, el Rey Barsamia utilizó ollas rellenas de escorpiones lanzadas al enemigo para defender la antigua ciudad de Hatra del Medio Oriente de los romanos. Es posible que estas bombas de bichos literales también contuvieran escarabajos errantes del género Paederus. La hemolinfa de estos pequeños escarabajos contiene el compuesto pederin. El pederin causa dermatitis y ampollas al entrar en contacto con la piel, un escenario probable cuando los guerreros en pánico comenzaron a aplastar los escarabajos lanzados sobre ellos. El Rey Mitridates VI del Ponto también reclutó artrópodos en sus maniobras de guerra pero favoreció a los de la persuasión himenóptera. Durante la Tercera Guerra Mitridiana, Mitridatos ordenó que la miel cargada de grisáceas creada por las abejas melíferas que buscan el rododendro se dejara en las carreteras para perseguir a los invasores romanos. Los guerreros que comían esta miel como parte de su botín saqueado experimentaron intensas enfermedades y alucinaciones, dándole el nombre de "miel loca". Los romanos incapacitados fueron entonces blancos fáciles para el ejército de Mitridatos. Mitridatos también ordenó la liberación de avispones y abejas en túneles de zapadores cavados bajo los campos de batalla. Claramente, la entomología aplicada tiene una historia muy larga, aunque brutal.

Insectos como plagas de cultivos

Desplegar insectos para destruir los cultivos enemigos es un acto odioso de EW del que muchos países se han acusado unos a otros, pero también uno que raramente se demuestra. En 1944 Alemania fue acusada de introducir escarabajos de la patata de Colorado en Gran Bretaña para diezmar los cultivos. Después de la guerra de Viet Nam, Corea del Norte acusó a los Estados Unidos de liberar insectos en su agricultura (aunque cualquier pérdida de plantas puede haber sido causada en realidad por el defoliante Agente Naranja). Y en 1997, Cuba acusó a los Estados Unidos de lanzar desde el aire trips a la isla durante la Guerra Fría. Es casi imposible probar si estas afirmaciones son ciertas, pero ciertamente sirvieron para elevar las quejas de un país contra otro en el escenario mundial. El uso de insectos para destruir cultivos estaría prohibido por la Convención de Armas Biológicas de los Convenios de Ginebra. Por supuesto que un país individual puede ignorar estas convenciones en cualquier momento, y no todos los países las suscriben en primer lugar.

Insectos como Vectores de Enfermedades

Mosquitos y fiebre amarilla, piojos y tifus, pulgas y plaga: Tales insectos pueden ser más infames como vectores de enfermedades debilitantes. Desde las conquistas de Napoleón hasta la Guerra Civil Americana, las batallas y guerras han sido decididas por estas enfermedades iniciadas por los insectos, ya sea accidental o intencionalmente (como la catapulta de los cadáveres plagados por la peste sobre las murallas de la ciudad). Muchos países han investigado la eficacia de los insectos y sus enfermedades asociadas como armas biológicas, entre ellos los Estados Unidos, que han ensayado tácticas basadas en insectos en ciudadanos estadounidenses, en particular en las operaciones Drop Kick, Big Buzz y Big Itch. Pero el caso del Dr. Shiro Ishii es quizás el ejemplo más perturbador de vectores utilizados para el mal entomológico.

El Dr. Shiro Ishii fue un microbiólogo y un oficial médico del ejército japonés durante la Segunda Guerra Sino-Japonesa y la Segunda Guerra Mundial. A medida que ascendía en el escalafón, Ishii fue puesto a cargo de construir y dirigir la Unidad 731, una instalación de investigación y desarrollo de armas biológicas de alto secreto. La Unidad 731 se estableció en el noreste de China en un estado títere japonés en casi 6 kilómetros cuadrados de tierra. Oficialmente, la Unidad 731 operaba como una planta de purificación de agua y un aserradero, parte del Departamento de Prevención de Epidemias y Purificación de Agua del Ejército Kwantung. Ishii y otros que trabajaban en la Unidad 731 acabarían matando a más de 10.000 ciudadanos chinos y prisioneros de guerra a lo largo de los años. Se refirieron a sus víctimas como maruta o "troncos", que ambos se referían a la historia de la portada de ser un aserradero y revelaron su total desprecio por las vidas de estas personas. La Unidad 731 investigó, entre muchas cosas deplorables, las mejores combinaciones de enfermedades y vectores para atacar a un enemigo y la mejor manera de introducir ese vector, a través del suministro de agua, aire, etc. Para un recuento en profundidad del trabajo de Ishii, y más sobre EW en general, el libro Soldados de Seis Piernas: Using Insects as Weapons of War de Jeffrey Lockwood es una lectura muy recomendada.

Insects as Inspiration

Más recientemente, nuestros siempre adaptables insectos tienen un nuevo rol en la guerra, uno de bioinspiración más que de armamento. Una aleación capaz de volver a su forma original, basada en la cutícula del escarabajo acorazado, se está desarrollando para su uso en vehículos militares. Una empresa de ingeniería del Reino Unido está desarrollando un avión teledirigido de vigilancia de la defensa llamado Skeeter con capacidades de vuelo basadas en las de las libélulas. Y mucha gente ha oído hablar del RoboBee, un diminuto robot volador con mecánica basada en insectos que también podría tener aplicaciones de vigilancia encubierta. Con estas como sólo algunas de las formas en que los insectos siguen inspirando la innovación, la entomología tiene claramente un futuro brillante. Como todos los entomólogos saben, todavía hay mucho que aprender de y sobre los insectos.

Ryan C. Gott, Ph.D., es un entomólogo interesado en la ecotoxicología, la resistencia a los pesticidas y el manejo de plagas. En la actualidad es Director Adjunto de Manejo Integrado de Plagas en el Conservatorio Phipps y en los Jardines Botánicos de Pittsburgh. Síganlo en Twitter@@Entemnein y en Instagram@ryangott.

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