Una mirada a los oportunistas de las colmenas de abejas de miel

Una mirada a los oportunistas de las colmenas de abejas de miel

28 de marzo de 2019

Las yellowjackets como la Vespula squamosa son depredadores molestos de las abejas melíferas (Apis mellifera), que las depredan y saquean su miel. Pero las abejas se defienden, y las colmenas de abejas sanas rara vez están en riesgo, según los expertos. (Fotografía: Flickr/Insects Unlocked/Alejandro Santillana)

Por Edward Ricciuti

El auge de la apicultura de patio en los últimos años ha sido una gran noticia para al menos un grupo de compañeros himenópteros: las chaquetas amarillas. Además de matar y comer abejas individuales, las chaquetas amarillas también asaltan colmenas en busca de larvas, polen y miel. Más apicultores significa más abejas para consumir y colmenas para saquear.

Eduardo Romero

Para estar seguros, las avispas amarillas, un término usado en América del Norte para dos géneros de avispas sociales, Vespula y Dolichovespula, no son una causa principal (o incluso significativa) de las pérdidas de las colonias de abejas de la miel. Pero cuando las avispas amarillas se dirigen a las abejas de la miel, se cuelgan alrededor de la entrada de la colmena esperando para emboscar y eliminar abejas individuales cuando van y vienen. Rápidamente desmembran a una abeja después de matarla, comiendo algunas partes y llevando una porción de vuelta para alimentar a sus propias larvas en su propio nido. Más allá de eso, dice Mark Creighton, maestro apicultor e inspector de apicultura del Estado de Connecticut, las colmenas sanas rara vez se ven seriamente amenazadas por las avispas amarillas.

Una opinión similar es expresada por el autor del muy apreciado libro The Sting of the Wild, Justin O. Schmidt, Doctor en Filosofía, del Instituto Biológico del Suroeste en Tucson, Arizona: "En Norteamérica", dice, "la depredación de las abejas de la miel con chaqueta amarilla no es un gran problema en la mayoría de los casos". "Eso es porque las colmenas de las abejas de la miel (Apis mellifera) tienen una formidable defensa. Las abejas obreras asignadas como guardianas luchan contra los intrusos con picaduras, y también se agrupan en una bola alrededor de chaquetas amarillas individuales y las "cocinan" hasta la muerte con el calor corporal, que se ha registrado a más de 120 grados Fahrenheit. Una docena de abejas pueden hacer el truco con una chaqueta amarilla. Si una colmena se debilita, por otro lado, todas las apuestas están cerradas. Los ataques de las avispas amarillas pueden ir de una molestia a un problema genuino e incluso llevar al colapso de la colmena, dice Creighton. Las chaquetas amarillas olfatean fácilmente los productos químicos que revelan la debilidad de una colmena, sobre la cual desencadenan un asalto total mediante la señalización química de los refuerzos. Luego proceden a saquear las celdas de miel y a matar abejas, a menudo incluyendo a la reina. Muchas fuerzas pueden debilitar una colmena, incluyendo la contaminación química, los pesticidas y la mala gestión. El creciente número de apicultores novatos, dice Creighton, aumenta la probabilidad de errores de manejo, mejorando las oportunidades para los rapaces chaquetas amarillas.

Para evitar errores, dice Creighton, los apicultores novatos deben tomar un curso introductorio y aprender de un mentor. Explica que la apicultura en América del Norte se ha vuelto más exigente desde la década de 1990, debido al diminuto ácaro marrón Varroa, que se ha extendido casi por todo el mundo desde Asia. Su nombre científico, Varroa destructor, es terriblemente apropiado porque se alimenta de abejas y propaga enfermedades virales que matan a las colmenas, en todo el mundo, es generalmente considerado como el peor de todos los parásitos de las abejas.

Vespula squamosa, a veces conocida como la chaqueta amarilla del sur. (Fotografía: Flickr/Insects Unlocked/Alejandro Santillana)

Vespula squamosa, a veces conocida como la chaqueta amarilla del sur. (Fotografía: Flickr/Insects Unlocked/Alejandro Santillana)

Aunque los expertos le resten importancia al daño causado por la chaqueta amarilla, los depredadores se aprovechan de la gran cantidad de escombros para destruir las colmenas. Las organizaciones de apicultura y las agencias estatales de agricultura producen un aluvión de información sobre cómo luchar contra las hordas de chaqueta amarilla. Las contramedidas van desde simplemente estrechar la entrada a la colmena para evitar el fácil acceso de los depredadores hasta una serie de tácticas de erradicación.

Esta preocupación parece ser un poco exagerada. "En general", dice Schmidt, "las avispas amarillas son insectos beneficiosos, y su beneficio supera su daño a las colonias de abejas". De hecho, los chaquetones se alimentan de una variedad de saltamontes, pulgones, moscas y plagas de orugas. Parte de la razón por la cual las chaquetas amarillas han tenido tan mala reputación en este país, dice Schmidt, es debido a la confusión entre las chaquetas amarillas y los avispones, gran parte de la cual es causada por los nombres locales y comunes que se les da a estos insectos. Tanto la chaqueta amarilla como los avispones son avispas de la familia Vespidae. Pero no son de ninguna manera lo mismo. "Chaqueta amarilla" es un nombre dado en Norteamérica a dos grupos de avispas, los géneros Véspula y Dolichovespula. Esta última en América del Norte está representada por lo que la mayoría de la gente llama el avispón "calvo" o "de cara blanca", aunque en realidad no es un avispón sino más bien una avispa amarilla.

Dolichovespula maculata es conocido como el avispón cariblanco aunque pertenece a uno de los dos géneros -Véspula y Dolichovespula- llamados colectivamente camisas amarillas. (Fotografía: David Cappaert, Bugwood.org)

Eastern yellowjacket (Vespula maculifrons). (Foto: Johnny N. Dell, Bugwood.org)

Hornets (género Vespa), mientras tanto, no son nativos de América del Norte, aunque el avispón europeo (Vespa crabro) ha sido introducido allí. En Europa y Asia, sin embargo, los avispones son un serio problema para los apicultores. El notorio avispón gigante asiático (Vespa mandarinia), una bestia de dos pulgadas y media de largo, es una verdadera plaga de las colmenas de abejas. Se está extendiendo y podría ser una pesadilla para los apicultores si se introduce aquí.

Hablando de introducciones: Una de las avispas más abundantes, extendidas y agresivas que los norteamericanos llaman avispas amarillas no es, de hecho, nativa de Norteamérica sino introducida desde el Viejo Mundo. En América del Norte, se le llama la "chaqueta amarilla alemana" (Vespula germanica). En Europa, sin embargo, es sólo una "avispa". Hay una buena razón para los nombres científicos.

Eduardo Romero es un periodista, autor y naturalista que ha estado escribiendo por más de medio siglo. Su último libro se llama Osos en el patio trasero: Grandes animales, suburbios dispersos y la nueva jungla urbana (Countryman Press, junio de 2014). Sus asignaciones lo han llevado alrededor del mundo. Se especializa en naturaleza, ciencia, temas de conservación y aplicación de la ley. Antiguo conservador de la Sociedad Zoológica de Nueva York, y ahora de la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre, puede que sea el único hombre mordido por un coatí en la calle 57 de Manhattan.

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