Una nueva explicaci贸n para el mimetismo de las avispas

Una nueva explicaci贸n para el mimetismo de las avispas

25 de agosto de 2017 <img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/wasp-and-moth-mimics1.jpg" "m铆mica de avispas y polillas"

驴Qui茅n es qui茅n? Una avispa urticante (Polybia sp., en el medio) y dos inofensivas polillas diurnas (ambas Pseudosphex laticincta) con una m铆mica casi perfecta. Investigadores en Alemania e Inglaterra han propuesto que las polillas desarrollaron tal mimetismo para evitar no s贸lo depredadores como aves o anfibios sino tambi茅n para evitar la depredaci贸n a trav茅s de las mismas avispas que imitan. (Foto: Hannes Freitag, Miguel Barrientos, Ph.D.)

Por Miguel Barrientos, Ph.D.

Un insecto amarillo-negro en la mesa de caf茅-"隆Ayuda, una avispa!" Pero, a menudo, es s贸lo una inocente mosca voladora, incapaz de picar. En la escuela aprendemos que muchas moscas voladoras (y otros insectos) imitan a las avispas para protegerse de los depredadores (por ejemplo, los p谩jaros); estos antagonistas, como dice la sabidur铆a de los libros de texto, aprenden de la dolorosa experiencia de intentar cazar avispas urticantes, tras lo cual evitan las avispas, as铆 como las moscas voladoras de aspecto similar. Tal enga帽o es bastante com煤n en el mundo animal y se llama "mimetismo batesiano", en honor al naturalista que propuso la idea, Henry Walter Bates (1825-1892).

Adem谩s, diferentes especies de avispas se parecen: un p谩jaro (o reptil o anfibio) aprende a reconocer una de varias especies de aspecto similar como da帽ina, y todas las dem谩s se protegen igualmente de ella. Esto se denomina "mimetismo m眉lleriano" en honor a Fritz M眉ller (1821-1897). "Semejanza m眉lleriana" ser铆a el t茅rmino m谩s correcto porque, a diferencia de la m铆mica batesiana, no se trata de un caso de enga帽o sino de similitud (o "estandarizaci贸n de se帽ales") para beneficio mutuo. En el caso de las avispas y sus numerosos imitadores, tanto los imitadores batesianos como los m眉llerianos coexisten a menudo, y una comunidad de tales especies se denomina "anillo de imitaci贸n"."

De este modo, durante m谩s de 150 a帽os, el "imitador de avispas" parece tener una buena explicaci贸n; aunque en la mayor铆a de los casos las hip贸tesis de imitaci贸n no han sido todav铆a expl铆citamente apoyadas con pruebas emp铆ricas, son, al menos, muy plausibles. La similitud con las avispas (como en muchos otros casos de imitaci贸n batesiana) no suele ser realmente "perfecta"; de hecho, hay imitaciones m谩s y menos precisas. En teor铆a, esta pregunta tambi茅n parece tener respuesta, ya que se han propuesto varias hip贸tesis adicionales para explicar c贸mo puede funcionar bien el "mimetismo imperfecto"

Estudiando la biodiversidad en el Neotr贸pico, encontr茅 polillas diurnas (y otros insectos) que imitan a las avispas virtualmente a la perfecci贸n: Tienen una cintura de avispa y un patr贸n amarillo-negro, sus alas son transparentes e incluso (como en las avispas) plegadas, y sus antenas aparecen como las de las avispas. En particular, cuando se vuela, los modelos e imitaciones son muy dif铆ciles de distinguir, incluso para ojos entrenados.

Me pregunt茅 c贸mo puede desarrollarse una similitud tan "perfecta" cuando la imperfecci贸n parece suficiente para la confusi贸n. 驴Qui茅n o qu茅 podr铆a generar la selecci贸n que llevar铆a a la evoluci贸n de la mayor precisi贸n posible? Mi respuesta sorprendentemente simple: 隆las avispas!

Las avispas son depredadores y cazan insectos como alimento para sus larvas. 驴Podr铆an los imitadores, con el aspecto de las avispas, protegerse no s贸lo de las aves de aprendizaje y otros depredadores vertebrados, sino tambi茅n de los ataques de sus modelos, las avispas? Imitando a sus propios enemigos, 驴podr铆an ser mezclados por las avispas, que innatamente no atacan a sus propios compa帽eros de nido o a sus cong茅neres? En lugar de se帽alar a las aves que son avispas (como se ha supuesto hasta ahora), parece plausible que una similitud muy precisa sea suficiente para hacer que las avispas, al buscar comida, reaccionen a tales m铆micas como si fueran otras avispas.

Si esta hip贸tesis es correcta, entonces la similitud entre muchas especies de avispas tambi茅n puede explicarse sin invocar el mimetismo m眉lleriano: las avispas de su propio nido (hermanas) durante los vuelos de caza no se discriminan de las avispas que vienen de otros nidos, o de otras especies de avispas de aspecto similar, y por lo tanto no son atacadas. (Desde el punto de vista humano, las avispas son, en cierto modo, enga帽adas, pero las avispas no separan especies sino individuos, y los individuos de aspecto similar de otras especies de avispas son igualmente poco rentables debido a sus picaduras). Las avispas no defendidas imitan a las avispas tramposas por su aspecto y tampoco son atacadas.

En la terminolog铆a del "parecido adaptativo", la hip贸tesis pertenece a la categor铆a de la "mascarada". Recibe el apoyo de ciertas especies de avispas negras que son perfectamente imitadas por otras polillas (negras). Adem谩s, la probabilidad de que una avispa imitadora se encuentre con una avispa es, en muchos h谩bitats, probablemente mucho mayor que la de que se enfrente a un antagonista vertebrado que est茅 aprendiendo.

Mis coautores, el Dr. Dick Vane-Wright, del Museo de Historia Natural de Londres, y el Dr. Wolfgang Wickler, del Instituto Max-Planck de Ornitolog铆a en Seewiesen, Alemania) y report茅 la nueva hip贸tesis en la revista Ecolog铆a y Evoluci贸n, donde se discute ampliamente y en un contexto m谩s amplio. All铆 subrayamos que la nueva hip贸tesis no es una alternativa a las explicaciones tradicionales, sino m谩s bien una enmienda o una adici贸n; probablemente depender谩, dentro de una comunidad determinada y de su composici贸n cualitativa y cuantitativa, de cu谩n fuerte sea la selecci贸n efectuada por los depredadores de aprendizaje en comparaci贸n con la selecci贸n provocada por las propias avispas.

Se necesitan m谩s estudios para averiguar si las dudas sobre la existencia de los anillos de imitaci贸n de avispas, que se han manifestado como resultado de diversos hallazgos anteriores, se disipan con la nueva hip贸tesis o no. Adem谩s, ahora se observan muchas lagunas en el conocimiento, y se subraya en茅rgicamente la necesidad de nuevos estudios de historia natural.

La nueva explicaci贸n a primera vista podr铆a parecer un detalle min煤sculo, pero la idea tiene consecuencias de gran alcance. Las hip贸tesis cl谩sicas, establecidas durante m谩s de 150 a帽os y directamente relevantes para la teor铆a de la evoluci贸n de Charles Darwin, van con supuestos adicionales, por ejemplo que la m铆mica batesiana s贸lo puede funcionar si, al menos temporalmente, los modelos superan a los m铆micos en n煤mero; s贸lo entonces se da la probabilidad de aprendizaje por mala experiencia. La ventaja de la imitaci贸n (protecci贸n) va acompa帽ada de una desventaja (menor abundancia). Sin embargo, las avispas imitadoras que de forma innata no atacan a los imitadores no parecen tener esta limitaci贸n.

<img src="https://antimoscas.es/wp-content/uploads/ecology-and-evolution-for-et-box.%20jpg" "Ecolog铆a y Evoluci贸n"

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